¿Qué es hardware y software? Definición y diferencias

Actualizado el agosto 17 2015 | Tiempo de lectura: 4 min

¿Qué es hardware y software? Definición y diferencias

Un ordenador debe su funcionamiento a dos elementos básicos, el hardware y el software, esenciales para el desarrollo de un trabajo preciso y eficaz. Estos son, gracias a su complementariedad, los encargados de todas las tareas que se desempeñan en el equipo. Pero, ¿qué significa hardware? ¿Y software? ¡En ValorTop te vamos a resolver esa duda.

¿Qué es el hardware?

El hardware hace referencia a todos los componentes materiales y físicos de un dispositivo, es decir, aquellos que se pueden ver y tocar. El monitor, el ratón, la CPU, el teclado o la memoria RAM son algunos ejemplos de aquellas partes que, en su conjunto, forman el hardware. Este término tiene su origen etimológico en el inglés, donde “hard” significa “duro” y “ware”, “cosas”, por lo que se podría definir incluso como “las partes duras de una computadora”. Se distinguen dos tipos:

Interno: se encuentra dentro de la torre del ordenador, como los cables, los circuitos, la unidad central de procesamiento o los dispositivos de almacenamiento.

Periféricos: están situados en el exterior de la torre del ordenador. Entre ellos tenemos los periféricos de entrada, que dan información al sistema, como el ratón o el teclado; los periféricos de salida, que muestran las operaciones realizadas en el ordenador, como por ejemplo el monitor o la impresora; y los periféricos de entrada-salida, que realizan las dos funciones anteriores, como los USB.

Entre todos estos componentes, el hardware se divide en básico, para referirse a aquellos dispositivos que son imprescindibles para el funcionamiento del equipo, como la placa base, el teclado, la CPU, la memoria RAM o el monitor; y en complementario, que desarrolla funciones adicionales concretas, como es el caso de las impresoras o los pendrives.

En los últimos tiempos, además, está cobrando fuerza el concepto de hardware libre. Éste término se emplea para definir a los componentes del hardware cuyos diseños y esquemas son accesibles para todo el mundo, ya sea gratis o mediante algún tipo de pago. Sin embargo, ésta es todavía una idea que genera confusión hasta en los autores que tratan de definirla.

¿Qué es el software?

El software es la parte digital del ordenador, es decir, el conjunto de instrucciones, programas y reglas informáticas que el equipo requiere para funcionar. No tiene, por consiguiente, una existencia física, sino que es intangible e inmaterial, como los programas para el procesamiento de textos o el sistema operativo. Este término fue acuñado por el matemático John Wilder Tukey en 1958 para referirse a los programas que hacían trabajar a las calculadoras electrónicas. El software se clasifica en:

  • Software de sistema: conjunto de programas que permiten al usuario comunicarse con el sistema en sí. Son los sistemas operativos, los controladores de dispositivos y los programas utilitarios para el mantenimiento de la computadora.
  • Software de aplicación: programas diseñados para que el usuario desarrolle una tarea específica, como escribir. Los procesadores de texto, las hojas de cálculo, el antivirus o el reproductor de películas son algunos ejemplos.
  • Software de programación: herramientas empleadas por el informático para escribir nuevos programas gracias a un lenguaje específico.

Finalmente, cabe destacar que, aquí sí, el concepto de software libre está más asentado que en el caso del hardware. Esta definición se refiere a las posibilidades que tiene el usuario de ejecutar, copiar, distribuir, estudiar y cambiar el software, tanto gratis como mediante el pago de una determinada cantidad.

¿En qué se diferencian el hardware y el software?

Estos dos elementos básicos de una computadora se retroalimentan. Es decir, ambos se dan instrucciones para el desempeño de tareas y, sin uno de ellos, no sería posible el funcionamiento de un ordenador. Sin embargo, pese a esta complementariedad, su diferencia es más que patente, ya que mientras el hardware se puede ver y tocar, el software responde a elementos digitales y, por tanto, intangibles, que carecen de una forma física.

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